У 45. години и на рекордним осмим Зимским олимпијским играма, јапански ски скакач Норијаки Касаи се нада да ће Пјонгчанг постати место његовог највећег олимпијског достигнућа.

Касаи је један од шесторице ски скакача који ће представљати Јапан у Пјонгчангу, на Играма на којима ће надмашити Руса Алберта Демченка по броју наступа на Зимским олимпијским играма.

Он ће на свечаности отварања Игара носити заставу Јапана, а није крио шта му је циљ у Пјонгчангу.

"Желим да освојим злато. Освајање злата у Пјонгчангу је мој циљ, нисам још једино освојио олимпијско злато", рекао је Касаи.

Касаи је на Зимским олимпијским играма дебитовао 1992. у Абервилу и од тада није пропустио ниједне. Он је као члан јапанског тима освојио сребрну медаљу у Лилехамеру 1994, на шта је додао сребро и тимску бронзу у Сочију.

Јапанац је својом посвећеношћу спорту заслужио поштовање својих млађих колега.

"Касаи је један од мојих највећих идола, он је легенда нашег спорта. Невероватно је да се у овим годинама и даље такмичи на високом нивоу", рекао је норвешки скакач Данијел Андре Танде.

Танде, који је рођен када је Касаи освојио своју прву олимпијску медаљу, сматра да јапански ветеран лако може бити кандидат за медаљу у Пјонгчангу.

"Ако услови буду прави и ако да најбоље од себе, ништа не може да га заустави. Он је добар ски скакач и ако све буде постављено како треба, он апсолутно може до медаље", рекао је Танде.

Касаи је рођен у Симокави, граду на острву Хокаидо, који има мање од 5.000 становника, али из којег је потекло пет олимпијских ски скакача.

Године када је рођен, 1972, Сапоро је био домаћин Игара. Јапан је на тим Играма освојио само три медаље, али све три у ски скоковима. Тај резултат је подстакао љубав према том спорту у Јапану, а Касаи је касније одиграо важну улогу у очувању те љубави.

Касаи је почео да се бави ски скоковима са девет година, а у Светском купу је дебитовао 1988. са 16 година. Он је ту сезону завршио на 31. месту, али то је био почетак веома дуге и успешне каријере.

Осим три олимпијске медаље, Касаи је освојио седам одличја на светским првенствима.

Чак и ако не освоји толико жељено злато у Пјонгчангу, Касаи је наговестио да ће се можда вратити по још, јер се Сапоро нада да ће бити домаћин Игара 2026.

"Када сам напунио 40 година одлучио сам да ћу у пензију са 50. Али, Сапоро је кандидат за Игре 2026, тада ћу имати скоро 54 и то је велика шанса да бих је се одрекао", рекао је Касаи.